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來自植物的天然農藥
2015/09/30 18:49
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我們吃蔬果時會攝入少量植物製造出來驅蟲的有毒化學物質,這種「天然農藥」可能會刺激我們細胞的適應力,具有對抗阿茲海默症、帕金森氏症和中風等疾病的潛力。

撰文/邁特森(Mark P. Mattson)
翻譯/謝伯讓

重點提要
■植物無法逃離掠食者,因此發展出一套精緻的化學防禦方式,來對抗昆蟲等各種想要把自己吞下肚的動物。
■植物用來抵禦掠食者的有毒化學物質,在我們吃蔬果時會少量攝入。這些物質會誘發輕微的生理壓力反應,讓我們體內的細胞更有韌性。
■適應這些生理壓力的過程,稱為「激效」。激效效應可以解釋許多健康效益,例如食用花椰菜和藍莓可以預防大腦退化性疾病。

被問到為什麼吃蔬果可以增進健康時,大部份人都會說,因為這些食物含有抗氧化劑物質。這個說法很合理,因為大部份疾病例如癌症、心血管疾病和糖尿病等,都和細胞受到自由基破壞有關,而抗氧化劑正好可以中和這些自由基。

身為一名研究大腦疾病的科學家,我很早就知道自由基會干擾甚至殺死神經細胞。相反地,經常吃蔬果與其他含有高濃度抗氧化劑食物的人,大腦較健康,也比較不容易罹患神經退化性疾病。不過,抗氧化劑的故事並不是這麼簡單。

當我們透過動物和人體實驗來嚴格檢視抗氧化劑(例如維生素C、E和A)的功效時,並沒有觀察到抗氧化劑有預防和治療疾病的功能。那麼為什麼蔬果可以促進健康呢?

越來越多跡象顯示,這可能和植物億萬年來演化出來對抗病蟲害的自我保護機制有關。植物製造出來的苦味化學物質,是一種「天然農藥」。當我們食用這些植物製成的食品時,就會吃進少量的有毒化學物質,這會讓體細胞處於類似運動或長期禁食的生理壓力之中。細胞不會因此死亡,事實上,它們會變得更強壯,因為生理壓力會增強它們的適應力以面對更嚴重的生理壓力。這個增強細胞韌性的過程稱為「激效」(hormesis),越來越多的研究顯示,這個過程可以解釋食用蔬果為什麼有益健康。了解激效的機制,甚至可能可以找出預防或治療某些嚴重大腦疾病的方法,包括阿茲海默症、帕金森氏症和中風。

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