今年諾貝爾生理醫學獎頒給三位研究生理時鐘之分子機制的學者,表彰他們對人體研究的重大貢獻。生理時鐘的運作與人體健康息息相關,打亂生理時鐘可能使人生病,甚至導致更嚴重的問題。

英國牛津大學神經科學教授佛斯特(Russell Foster)指出,人類長期忽視生理時鐘中睡眠的重要性,最明顯的例子就是夜間工作。生理時鐘混亂可能導致強迫性行為(impulsive behavior),也可能導致肥胖甚至癌症等疾病,例如需要輪班工作的護理師和工廠工人,就常有健康問題。

當人強迫自己保持清醒時,身體進入「興奮階段」,刺激皮質醇(cortisol)的分泌。皮質醇是種壓力荷爾蒙,提高血壓和血糖,產生免疫抑制作用,讓人保持清醒。

短期的生理時鐘混亂,最常見的是搭飛機的時差,例如從巴黎搭機到洛杉磯,時鐘提早九個小時,就足以擾亂進食和睡眠。

如果在該休息的時候強迫自己保持清醒,形同「和魔鬼打交道」,長期下來對疾病的抵抗力反而變差。此外,生理時鐘不規律,連帶用餐時間也不正常,可能導致新陳代謝降低,卡路里不易燃燒而轉化成脂肪,導致肥胖。

曼徹斯特大學神經科學教授佩金斯(Hugh Piggins)表示:「你提高與正常水平不同的心跳、血壓和胰島素,而身體並沒準備好,這形同欺負身體。」

長期的生理時鐘混亂和許多疾病有關,例如憂鬱症、躁鬱症、認知障礙、記憶或其他的神經疾病。

世界衛生組織早於2007年提出報告稱,擾亂生理時鐘可能致癌,因為人體未能遵循白天工作、晚上休息的自然規律。法國國家健康暨醫學研究院(Inserm)神經生物學家葛洪費(Claude Gronfier)說:「世界上沒有任何一種藥能讓你加快或減慢生理時鐘。」(世界新聞網轉載)